LA BEAUTÉ CACHÉE DES GROTTES ORNÉES

Complément d’histoire

TÉMOIGNAGES DES PREMIERS TEMPS DE L’ART, 186 DES 300 GROTTES ORNÉES CONNUES DANS LE MONDE SE TROUVENT EN FRANCE.

Au cœur du Périgord noir, la vallée de la Vézère se fraye un chemin entre les falaises de calcaire couvertes de forêts. L’homme a depuis longtemps élu domicile ici. Sur une cinquantaine de kilomètres, quelques-uns des sites préhistoriques les plus fabuleux sont de véritables machines à remonter le temps. Aux alentours de la célèbre Lascaux, dont on visite aujourd’hui le fac-similé, d’autres grottes permettent de tutoyer l’art préhistorique dans toute sa diversité, qu’il s’agisse de peintures, de gravures ou de sculptures.

À la sortie des Eyzies-de-Tayac, en direction de Sarlat-la Canéda, c’est à la découverte d’un véritable zoo préhistorique que convie la grotte des Combarelles. Rennes, mammouths, rhinocéros, bisons, aurochs, félins et une cavalcade d’une centaine de chevaux… Les scientifiques y ont dénombré entre 600 et 800 représentations, dont quelques figures humaines. Il y a 10 ou 12 000 ans, des artistes se sont servis des formes de la roche pour donner du relief à leurs gravures. Certains animaux semblent alors se mouvoir en fonction de la lumière.

Non loin, voici Font-de-Gaume. Avec quelques 80 individus, le bison est le plus représenté ici. Dans la salle souterraine dite « Le cabinet des bisons », la constance de la température et de l’humidité a permis un bon état de conservation des peintures polychromes. Mais ce qui frappe, c’est le souci de réalisme que le cro-magnon a recherché, comme avec ces rennes peints représentés en pleine parade nuptiale. Il vous faudra être vigilant pour trouver au lieu-dit Le Marquay, le parking du Cap blanc. Ce n’est pas véritablement une grotte, mais plutôt un abri long d’une quinzaine de mètres encore bien dissimulé au pied d’une falaise. L’originalité du site vient de ses bas-reliefs gravés dans la roche. C’est en creusant la pierre que l’humain, il y a quinze mille ans, a fait surgir les silhouettes de huit chevaux dont le plus grand atteint deux mètres de long. Le bison est aussi présent sur les parois en trois exemplaires plus ou moins nets. D’autres animaux ont également été figurés, sans que l’on ait pu deviner de quelles espèces il s’agissait.

Les grottes ornées sont des sites fragiles et le nombre de visiteurs quotidiens est limité. Mieux vaut donc réserver à l’avance, jusqu’à un mois en période estivale, pour les grottes des Combarelles et de Fond-de-Gaumes. (Des places sont réservées pour le jour même, mais il faut alors faire la queue tôt le matin).

France - Art pariétal - L’affrontement des célèbres mammouths de la Grotte de Rouffignac est l’une des 250 figurations animales du site.

L’affrontement des célèbres mammouths de la Grotte de Rouffignac est l’une des 250 figurations animales du site.

Un peu plus au nord se trouve la grotte de Rouffignac. Installez-vous dans le petit train électrique et laissez-vous emporter dans ce labyrinthe préhistorique. Les bauges laissées par les ours des cavernes rappellent qu’ils furent les premiers occupants des lieux, bien avant que les hommes osent s’aventurer dans les entrailles de la terre. La grotte est célèbre pour ses mammouths ; les premiers que l’on aperçoit sont ceux dits « de La découverte », repérés dès 1956. Mais le chef-d’œuvre de Rouffignac est probablement le « Grand Plafond » ou s’entremêlent dans une ronde fantastique, des bouquetins, des chevaux, des bisons. Il faut imaginer que sur le sol alors beaucoup plus  élevé, les humains, s’éclairant d’une mauvaise lampe à huile à la lumière vacillante, étaient couchés sur le dos à quelques centimètres de la paroi pour réaliser les premiers « fresques » de l’histoire.

Le Périgord n’est pas l’unique coin de France où les hommes préhistoriques ont laissé la trace de leur art.

Le mot de Jean-Philippe

« Avec plus de la moitié des grottes ornées sur son territoire, la France possède l’une des plus incroyables richesses archéologiques du monde. Un témoignage fragile qu’il nous faut absolument préserver »

La Grotte de Pech-Merle est située dans le Lot, non loin de Cabrerets. Sa visite est à la fois une descente dans le monde de la géologie et une aventure au temps de la préhistoire. Partout l’eau et la roche se mêlent dans un combat millénaire offrant aux visiteurs le spectacle de stalactites et stalagmites, de colonnes et de draperies de pierre. Mais l’homme y a également laissé ses marques, sous la forme d’empreintes de pas et de peintures ; les plus célèbres représentent des chevaux ponctués et un entrelacs de bisons, chevaux, mammouths et aurochs daté de 25 000 ans.

France - Art pariétal - L’un des plus beaux aurochs de la Grotte de Font-de-Gaume.

L’un des plus beaux aurochs de la Grotte de Font-de-Gaume.

Les Pyrénées sont aussi un haut lieu de la préhistoire de la France, et il suffit de rappeler que c’est à la Caune de l’Arago que fut découvert l’un des plus anciens Européens connus à ce jour, l’homme de Tautavel, vieux de 450 000 ans.

La visite de la grotte de Niaux convie à une histoire plus récente. Son vaste porche est un accès royal à ce que d’aucun considère comme la plus belle grotte ornée après Lascaux. C’est muni d’une lampe, un peu à la façon des explorateurs, que les visiteurs découvrent petit à petit les bouquetins, les bovidés, les chevaux et même les poissons qui dansent dans le faisceau lumineux. La visite conduit jusqu’au Salon Noir, où une centaine de signes et de représentations animales ont été découverts. L’une des particularités de la grotte de Niaux est la présence de gravures à même le sol.

Trop fragiles pour être présentées au public, elles ont été reproduites en fac-similé, visibles au Parc de la préhistoire.

Le Nord de La Loire est loin d’avoir livré autant de grottes ornée que le Sud, mais l’homme n’en fut pas absent. La grotte Mayenne-science, à l’ouest du Mans présente plusieurs animaux esquissés aux traits noirs. Si cette grotte n’est pas ouverte au public, ce n’est pas le cas de celle d’Arcy-sur-Cure. Les mammouths sont très présents dans cette grotte, située non loin d’Auxerre, puisqu’ils représentent à eux seuls 50% des animaux figurés. Mais l’originalité de la grotte vient de l’utilisation d’une peinture rouge utilisée pour la majorité des 140 figures représentées il y a 28 000 à 33 000 ans. Une datation qui place le site comme l’une des plus anciennes grottes ornées du monde.

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L’ABBÉ BREUIL

Lors des visites des grottes ornées, un nom revient très souvent dans la bouche des guides, celui de l’abbé Breuil. Né en 1871 en Normandie, Edouard Prosper Breuil est ordonné prêtre en 1900, mais déjà il se passionne pour l’art pariétal. En 1901, il participe à la découverte des grottes de Fond-de-Gaume et des Combarelles. Licencié en science dès 1903, il va alors consacrer sa vie à étudier et décrire les grottes en France, en Espagne mais aussi en Afrique du Sud. Auteur de plus de 800 contributions sur le sujet, celui que l’on nomme le « Pape de la préhistoire » s’éteint en 1961.

PARTIR AU PAYS DES GROTTES ORNÉES

Bara-Bahau – 24 260 Le Bugue Tél. : 05 53 07 44 58. Ouvert de février à décembre.

Les Combarelles et Font-de-Gaume – 24 620 Les Eyzies-de-Tayac – Ouvert toute l’année. Visites uniquement sur réservation à la billetterie de Font-de-Gaume, à la sortie des Eyzies-de-Tayac

Cap blanc – 24 620 Les Eyzies-de-Tayac Tél. : 05 53 59 60 30 – Ouvert toute l’année. Hors saison, s’adresser au hall d’accueil de Font-de-Gaume. En saison, sur le site même.

Grotte de Rouffignac – 24 580 Rouffignac-Saint-Cernin – Ouvert tous les jours d’avril à novembre.

Grotte de Pech-Merle – 46 330 Cabrerets – Tous les jours d’avril à novembre.

Grotte de Niaux – 09 400 Tarascon – Tél. : 05 61 05 10 10 – Ouvert de février à décembre.

Grottes d’Arcy-sur-Cure – 89270 Arcy-sur-Cure – Tél. : 03 86 81 90 63 – Ouvert d’avril à début novembre.

A lireGrottes incontournables de France, Éditions Ouest-France, la présentation de 30 sites de la Mayenne aux Pyrénées.

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